Oudste Ridder Militaire Willems-Orde Kenneth George Mayhew overleden

14 mei 2021

Kenneth George Mayhew, de oudste Ridder Militaire Willems-Orde is gisteren in zijn woonplaats Norwich, Engeland overleden. De Brit werd 104 jaar. Mayhew kreeg de hoogste Nederlandse militaire onderscheiding in 1946 voor zijn heldhaftig optreden tijdens de bevrijding van het zuiden van Nederland. Met het sterven van Mayhew zijn er geen geridderde helden uit de Tweede Wereldoorlog meer in leven.

Ridders Militaire Willems-Orde bijeen in 2018
Ken Mayhew in 2018 omringd door de 3 nog levende Ridders Militaire Willems-Orde reserve-majoor Roy de Ruiter, luitenant-kolonel Gijs Tuinman en majoor Marco Kroon

Toch zal hun heldenmoed nooit vergeten worden, zegt minister van Defensie Ank Bijleveld in een reactie op het overlijden van Mayhew: “De moed die Mayhew en zijn medestrijders in de Tweede Wereldoorlog en bij de bevrijding van Nederland hebben getoond, zullen altijd in onze gedachten blijven. Ze zijn een voorbeeld voor velen die zich nu en in de toekomst inzetten voor de vrijheid.”

Zoals veel Britse jongens werd hij bij het uitbreken van de Tweede Wereldoorlog in 1939 opgeroepen dienst te nemen. Boerenzoon Mayhew werd geplaatst bij het Suffolk Regiment. Zijn eenheid maakte deel uit het 3e Legerkorps onder leiding van de latere legendarische veldmaarschalk Bernard Montgomery.

D-Day
Bij de invasie op de Franse kust op 6 juni 1944 (D-Day) was hij commandant van een compagnie met 13 Carriers, pantserrupsvoertuigen infanterie. Zijn eenheid moest een complex van 12 bunkers met 150 militairen innemen en Colleville-sur-Orne bevrijden. Daarna volgde het plaatsje Flers. Vervolgens rukte de compagnie via België op naar Nederland.

Video: In memoriam Ridder Militaire Willems-Orde Kenneth Mayhew

In memoriam Ridder Militaire Willems-Orde Kenneth Mayhew

Slag om Overloon en Venray
“Daar moesten we aansluiting zien te vinden met de troepen die waren geland bij Arnhem” (Operatie Market Garden) vertelde Mayhew enkele jaren geleden in een interview in de Defensiekrant. Dat lukte zoals bekend niet, maar het eerste bataljon vierde successen op de grens van Limburg en Gelderland. Zijn compagnie was betrokken bij de bevrijding van Weert (22 september 1944), Venray en Overloon (16-19 september 1944). In die weken verdiende Mayhew zijn sporen die hem de Militaire Willems-Orde opleverde. Dat er zwaar is gevochten in Limburg blijkt uit zijn herinnering dat Venray slechts uit een paar huizen bestond. Mayhew: “Ik was later compleet verbaasd dat het een vrij grote plaats is.”

Militaire Willems-Orde per post
Toen hij na de bevrijding van Europa terugkeerde in Engeland nam het leven snel zijn gewone gang. “Er moest gewerkt worden. Ik had een jong gezin.” In 1946 werd de reserve-majoor ontboden op de Nederlandse ambassade in Londen. Mayhew was echter nog herstellende van een verwonding en kreeg daarom de Militaire Willems-Orde en oorkonde met Koninklijk Besluit nummer 29 opgestuurd. “Je stond er verder niet bij stil, maar ik vond het destijds wel een geweldige eer”, aldus Mayhew.

Er zijn nog 3 levende Ridders Militaire Willems-Orde. Luitenant-kolonel Gijs Tuinman, majoor Marco Kroon, en reserve-majoor Roy de Ruiter. Zij kregen de onderscheiding voor hun moedige optreden in Afghanistan. De Ruiter als Apachevlieger. Kroon en Tuinman voor hun aandeel op de grond.

Namens hen reageerde de Kanselier der Nederlandse Orden en voorzitter van het Kapittel der Militaire Willems-Orde generaal-majoor b.d. Henk Morsink op het overlijden: “The End of an Era! Ken Mayhew was een voorbeeld voor ons allen. Zijn heldendaden, roem en vooral de manier waarop hij daarmee omging, maakten op ons allen grote indruk.”